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Bicicletta veloce, fotografo veloce: come Matt Ben Stone ha usato il kit Canon per fotografare un record mondiale in bicicletta

Per catturare il tentativo di record mondiale della ciclista Denise Mueller-Korenek nella distesa del Bonneville Salt Flats nello Utah, Stati Uniti, il fotografo Matt Ben Stone si è affidato all'obiettivo Canon EF 400mm f/4 DO IS II USM. © Matt Ben Stone

Quando la ciclista Denise Mueller-Korenek ha montato una bicicletta sul retro di un'auto da corsa professionale e si è preparata a percorrere le distese salate dello Utah a più di 290 km/h, sapeva che la sua impresa avrebbe potuto avere anche esiti terribilmente negativi. Il fotografo commerciale Matt Ben Stone è stato incaricato di documentare quello che doveva essere nelle intenzioni un momento da record. Per Denise e Matt c'era molto in gioco.

Per Denise, c'era la possibilità che potesse accadere uno spaventoso incidente. Per battere il record di velocità terrestre in bicicletta, aveva l'obiettivo di percorrere su due ruote una velocità pari a quella dei "treni proiettile" giapponesi e maggiore della velocità massima di un ghepardo, l'animale terrestre più rapido del mondo. Non è assolutamente una velocità naturale per un essere umano in bicicletta.

Nel caso di Matt, catturare l'auto da corsa in testa alla bicicletta, perfettamente a fuoco e a distanza di sicurezza, significava pianificare un flusso di lavoro efficiente e selezionare accuratamente una linea di obiettivi per non perdere il momento del record.

La pianificazione è iniziata molto prima degli scatti. "Sono stato contattato direttamente da Denise e dal team già un anno prima. Normalmente ricevo le commissioni da agenzie di branding e design con un paio di settimane, massimo un mese di preavviso, quindi, in termini di lead time e di capacità di pianificazione, questa occasione è stata davvero insolita", rivela Matt.

Un ambiente ostile

A racing car with raised sides at the back and a cyclist following along Utah's salt flats.
Denise ha raggiunto la velocità di 296 km/h per battere il record del mondo precedentemente stabilito da Fred Rompelberg nel 1995. Un dragster convertito da 1.000 cavalli l'ha trainata all'inizio per aiutare la sua bicicletta a raggiungere una determinata velocità, quindi Denise si è staccata continuando da vicino nella scia dell'auto. Ha dovuto viaggiare per oltre un chilometro alla velocità prefissata per poter registrare il risultato. Scatto realizzato con Canon EOS 5D Mark III e obiettivo Canon EF 400mm f/4 DO IS II USM. © Matt Ben Stone
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Le riprese dovevano svolgersi nell'arco di 10 giorni sulla Bonneville Salt Flats International Speedway al confine tra Utah e Nevada, Stati Uniti, durante la Bonneville Speed Week, un evento annuale che si svolge sul letto asciutto di un fiume. Denise e la sua pilota, Shea Holbrook, erano tra i 170 partecipanti, ma avevano una categoria a parte. Da loro Matt era stato nominato fotografo ufficiale e non solo era tenuto a documentare i 10 giorni di test, allenamento e competizione, ma aveva anche il compito di gestire la copertura dal vivo sui social media da un camper adibito alla produzione parcheggiato nella distesa salata.

"Ho dovuto gestire i loro account Facebook e Instagram con post dal vivo durante la settimana, quasi come un addetto stampa. Ho dovuto quindi fare in modo che gli sponsor avessero un certo numero di risorse ad uso stampa quando Denise ha battuto il record. E poi ho dovuto raccontare la storia. L'entità del compito è stata difficile da prevedere perché, sebbene io lavori in ambito sportivo, il mio lavoro tende a essere guidato dal design, mi occupo più di rebranding di un prodotto piuttosto che della produzione di immagini giornalistiche per la stampa", sostiene Matt. A ciò si aggiunge la sfida di lavorare in un ambiente ostile come la distesa salata. "Fa molto caldo. È un ambiente difficile sia per i dispositivi elettronici che per le persone. Non c'è ombra né altro".

Ogni giorno, la squadra doveva portare con sé tutto il necessario, dai tendoni al cibo all'acqua. Hanno dovuto usare una posizione GPS per trovare l'area della Speed Week. "Per dare un'idea delle dimensioni della distesa salata, se si prova a guidare da un lato all'altro, ci vorrebbero circa tre ore a 160 km/h". Si tratta davvero di una grande distanza", dice Matt.

A dark blue line and larger turquoise line through white cracked salt flat.
La conducente della pace car Shea Holbrook e la ciclista Denise hanno dovuto viaggiare in rettilineo per raggiungere tali velocità. Scatto realizzato con Canon EOS 5D Mark III e obiettivo Canon EF 16-35mm f/2.8L III USM. © Matt Ben Stone

Ha lavorato sul retro di un SUV, ha portato con sé un hotspot mobile e schede SD con Wi-Fi che gli hanno permesso di scaricare piccoli JPEG sul suo portatile, in modo da poter rispondere rapidamente alle richieste dei media. Matt pensa che il ruolo combinato di fotografo e addetto ai social media sia quello che sempre più verrà richiesto ai fotografi negli anni a venire.

"Penso che sia una situazione sempre di più frequente. Ovviamente, se si lavora direttamente con un marchio a un evento, c'è una richiesta ben precisa. C'è bisogno di immagini professionali di alta qualità, ma in tempo reale".

A tennis player's shadow is seen on a red clay court.

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Gli obiettivi più adatti

Il team ha iniziato a testare i veicoli una settimana prima della corsa di Denise. Matt ha usato le giornate di test per realizzare scatti panoramici mentre il sole sorgeva sulla vasta distesa salata, così come per scattare primi piani degli atleti e dei meccanici, che ha condiviso per tutta la settimana sui social media. "Sono stato attento a come ho creato la storia. Per evitare confusione a livello visivo, non volevo mostrare alcun profilo laterale fino al momento del record", spiega Matt.

Per ottenere tutti gli scatti previsti dalla sua lista nel giorno di gara, ha utilizzato una serie di fotocamere, tra cui un drone e una action camera che ha fissato al retro dell'auto da corsa per catturare Denise in sella alla bicicletta. Ma lo scatto più importante della sua lista, il profilo laterale dell'auto da corsa e della bicicletta mentre realizzano il record, Matt lo ha catturato stando a bordo pista, usando la sua Canon EOS 5D Mark III e l'obiettivo Canon EF 400mm f/4 DO IS II USM.

"Non potevo sdoppiarmi e la pista è lunga 9,7 km in linea retta. Ho preso la decisione di essere alla linea di partenza per la preparazione, ma successivamente mi sono spostato per essere in una posizione migliore quando Denise si è lanciata. Per la corsa mi sono posizionato più avanti lungo il tragitto perché stava viaggiando a 290 km/h, quindi non c'era modo di mettersi a bordo di una pace car e tenere il passo," racconta Matt.

A long Canon lens is pointed out at Utah's salt flats.
Matt si è posizionato a bordo pista in attesa del passaggio di Denise con la sua Canon EOS 5D Mark III e l'obiettivo Canon EF 400mm f/4 DO IS II USM. © Matt Ben Stone
Distant markers and a blue line on the ground mark the Speedway course.
Il rettilineo di gara è lungo quasi 10 km e ciò ha permesso a Denise di avere tutto lo spazio necessario per raggiungere la velocità prefissata e rallentare in seguito. Scatto realizzato con Canon EOS 5D Mark III e obiettivo Canon EF 400mm f/4 DO IS II USM. © Matt Ben Stone

Si è posizionato tra il segnavia di metà pista, circa al quinto chilometro, a una buona distanza dalla pista per rimanere al sicuro nel caso in cui un'auto avesse perso il controllo sulla distesa salata ad alta velocità. La foschia da calore all'orizzonte impediva a Matt di vedere Denise che si avvicinava. Tuttavia, era dotato di una radio a onde corte che ha utilizzato per sintonizzarsi su un sistema di annunci pubblici per scoprire il momento della partenza di Denise.

Matt sapeva che avrebbe avuto un intervallo rapidissimo per realizzare lo scatto una volta che Denise avrebbe lasciato la linea di partenza, così aveva impostato la messa a fuoco manuale della sua Canon EF 400mm f/4 DO IS II USM a quasi infinito prima del lancio. "Denise correva in linea retta, quindi, sulla base dei precedenti concorrenti che facevano le loro corse, sono riuscito a mettere correttamente a fuoco. La messa a fuoco era disattivata, in questo modo si ottiene di più in termini di velocità dell'unità e frame rate", spiega.

"Ho effettivamente provato a scattare con il convertitore 2x dell'obiettivo, per ottenere 800mm. Ma alla lunghezza focale con cui stai seguendo un oggetto così piccolo all'interno dell'inquadratura a tale velocità, l'operazione di inquadratura è diventata più difficile. Il mio tasso di successo è stato molto più basso proprio a causa della velocità con cui sono stato in grado di muovermi fisicamente. Così sono rimasto con l'obiettivo da 400mm e solo in seguito ho ingrandito l'immagine. Essere in grado di ingrandire è uno dei vantaggi delle fotocamere della serie 5D".

A woman fastens a face-covering black helmet and goggles.
Matt ha fotografato Denise mentre si preparava per il suo tentativo di record di velocità terrestre nei pressi della linea partenza prima di spostarsi più avanti lungo il tragitto per catturare il suo passaggio ad alta velocità. Scatto realizzato con Canon EOS 5D Mark III e obiettivo Canon EF 85mm f/1.8 USM. © Matt Ben Stone

Canon EF 400mm f/4 DO IS II USM è dotata di elementi ottici diffrattivi gapless a doppio strato che aiutano a ridurre l'effetto flare, una funzione utile sotto la luce del sole nella distesa salata. Un altro motivo per cui Matt preferisce lavorare con questo particolare obiettivo è la sua portabilità. "Il peso è stato per me un fattore chiave durante il volo a causa di restrizioni e limitazioni di peso. La versione con ottica diffrattiva (DO) può entrare in uno zaino, mentre l'obiettivo Canon EF 400mm f/2.8L IS III USM deve essere inserito in una custodia apposita".

A causa delle condizioni di estrema luminosità, Matt ha abilitato l'impostazione di avviso di sovraesposizione sulla sua Canon EOS 5D Mark III per ricevere un avviso in caso di aree troppo luminose. "Per dare un'idea della quantità di luce disponibile, spesso scattavo a 1/1000 sec a f/13 e ISO100. È davvero molto luminoso in quel posto. Anche con obiettivi lunghi, non c'era motivo di aumentare l'ISO", dice Matt. Ha persino portato un panno scuro simile a quelli usati per le vecchie macchine fotografiche analogiche, da mettere sopra la testa per rivedere le immagini e correggere i colori sul suo computer portatile.

"Il sole è estremamente riflettente, è quasi come sciare. Ci sono stati casi in cui le persone sono rimaste ustionate in luoghi del genere. Il sale è anche molto corrosivo e nocivo", dice Matt. Ogni sera, controllava tutta la sua attrezzatura e la puliva con un soffiatore a forma di razzo per assicurarsi che le ottiche fossero sempre pulite. In hotel, ogni notte doveva anche ricaricare tutte le batterie per essere completamente equipaggiato per le 12-14 ore di giorno senza elettricità nella distesa salata.

Batti questo, Fred!

A bicycle's handle bars and front are seen, the words 'Go fast' stuck on.
La bicicletta di Denise è stata realizzata su misura per questo tentativo di record del mondo, con caratteristiche che includono un cambio a doppia riduzione personalizzato. Scatto realizzato con Canon EOS 5D Mark III e obiettivo Canon EF 70-200mm f/2.8L IS II USM. © Matt Ben Stone

Una volta acquisita la foto del profilo laterale, Matt ha dovuto affrettarsi verso il traguardo. Qui ha sostituito l'obiettivo Canon EF 400mm f/4 DO IS II USM con un obiettivo Canon EF 35mm f/1.4L II USM per documentare la felicità e le celebrazioni del team che aveva appena stabilito il record, utilizzando l'autofocus e un elevato frame rate. "Ho usato l'AF a singolo punto e, mentre gli eventi si svolgevano, ho alternato il punto di messa a fuoco all'interno dell'inquadratura", afferma.

Quando Denise e Shea hanno raggiunto il traguardo scoprendo che avevano effettivamente battuto il record, Matt ha tirato un sospiro di sollievo. "C'erano molti rischi perché dopo tutta quella pubblicità e quella tensione, qualcosa poteva andare storto", dice. "Non è la stessa cosa di una partita di calcio o di una gara ciclistica dove qualcuno vince in ogni caso. In questa occasione, il record poteva rimanere imbattuto o ci sarebbero potute essere conseguenze molto più gravi nel tentativo di raggiungerlo. È piuttosto scoraggiante quando pensi che ci possano essere conseguenze che cambiano la vita, nel bene e nel male."

Come è stato rilevato, Denise ha corso a una media di 296 km/h, infrangendo non solo il suo precedente record di 238 km/h stabilito nel 2016, ma anche il record maschile di 269 km/h, raggiunto dal ciclista olandese Fred Rompelberg nel 1995. Secondo il notiziario statunitense NPR, il successo di Denise potrebbe far sì che il Guinness World Records smetta di separare i record di velocità ciclistici per sesso. Dopo la vittoria, si dice che Denise abbia urlato: "Batti questo, Fred!".

Matt è rimasto sorpreso dall'eco dell'evento in tutto il mondo. "Ho appena avuto le statistiche per le immagini che sono state distribuite quando è uscita la storia. Ha fatto il giro della stampa mondiale su 360 testate giornalistiche, un dato davvero folle".

Il passo successivo di Matt è quello di investire in una Canon EOS-1D X Mark II, come affermato da lui stesso. "Ma per questa commissione, a causa delle limitazioni di peso per il volo e della necessità di spostarsi durante gli scatti, Canon EOS 5D Mark III, più leggera e più piccola, è stata la scelta giusta".

An overhead angle of a car racing driver.
La conducente della pace car Shea si prepara per il tentativo di record del mondo. Scatto realizzato con Canon EOS 5D Mark III e obiettivo Canon EF 16-35mm f/2.8L III USM. © Matt Ben Stone

I tre migliori suggerimenti di Matt per scatti da record

1. Opta per la velocità
"Compra le schede di memoria più veloci. Sarai in grado di scattare più a lungo al frame rate massimo della tua fotocamera prima che il buffer si riempia".

2. Assicurati di poter essere reattivo
"Essere in grado di spostarsi ed essere reattivi è di gran lunga la cosa più importante. Ecco perché ho utilizzato l'obiettivo Canon EF 400mm f/4 DO IS II USM. Sono stato in grado di tenerlo sul monopiede e portarlo a spalla. Avevo due fotocamere in modo da poter reagire abbastanza rapidamente se si verificava una specifica situazione, perché non importa quanto ci si prepari, le cose cambiano sempre".

3. Non mettere giù la macchina fotografica.
"Quando le acque si calmano, diciamo che il premio è stato assegnato e i festeggiamenti si sono fermati, non mettere via la macchina fotografica pensando che sia tutto finito. Molte cose si svolgono un momento prima o un momento dopo e aiutano a raccontare la storia in modo ancora più particolare. Di solito ci sono momenti più intimi e privati con le persone con cui hai a che fare, come quando i piloti parlano ai loro compagni di squadra".

Scritto da Kathrine Anker


Il kit di Matt Ben Stone

Kit di base per fotografare le corse

Photographing a cycling world record: Matt Ben Stone crouches behind his Canon camera and lens on a tripod in Utah salt flats.

Fotocamera

Canon EOS 5D Mark III

Canon EOS 5D Mark III è una reflex digitale a pieno formato da 22.3MP con messa a fuoco automatica a 61 punti e scatti continui da 6 fps. "Il sensore ad alta risoluzione mi ha permesso di ingrandire e scattare a una distanza di sicurezza", racconta Matt.

Obiettivi

Canon - EF 35mm f/1.4L II USM

"Il 35mm è uno dei miei preferiti in termini di capacità di reagire rapidamente. Ti dà solo una visuale leggermente più ampia senza essere un vero e proprio grandangolo. Per me è uno degli obiettivi di messa a fuoco migliori con cui lavorare in termini di inquadratura e definizione di immagine e profondità di campo".

Canon EF 16-35mm f/2.8L II USM

"Ho usato il 16-35mm in una delle prime mattine, quasi all'alba, nel giorno in cui è iniziata la Speed Week. Nella distesa salata non c'era nessuno. Il sole stava sorgendo e i ragazzi e le ragazze stavano portando l'auto fuori dal camion. L'obiettivo si prestava molto bene a catturare l'immensità del paesaggio".

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